Название происходит от фр. «жетер» – «бросать». Монетообразный металлический, костяной или пластмассовый кружок, служащий квитанцией или ордером на получение или оплату, а также опознавательным или контрольным знаком. Жетоны чеканились по случаю значительных событий в жизни высокопоставленных лиц или истории государства.

Жетонами являются также знаки, указывающие на принадлежность к какому-либо обществу, организации, военному подразделению. Металлические марки (жетоны) в древности и средние века применялись при подсчетах с помощью счетной доски (абака), для получения продуктов и товаров, распределяемых государством или частными организациями, при карточной игре. К жетонам относятся и бородовые знаки Петра I, служившие квитанциями об уплате особой пошлины на ношение бороды.

Жетоны сохранили свое назначение как замены платежного средства до наших дней. Их используют в метрополитене, телефонных и торговых автоматах, банках, казино и т.д. С развитием электронных платежных средств (кредитные карточки, билеты и т.д.) значение жетонов как замены денег постепенно снижается, но они примечательны как памятная и сувенирная продукция.