К отмене крепостного права привёл целый ряд причин. Первой из них стал кризис крепостнической системы, тормозившей развитие экономики империи. Дворяне, располагавшие даровой рабочей силой, привыкали жить в долг. К 1859 году Казанская губерния лидировала среди всех регионов империи по числу крепостных, заложенных в кредитных учреждениях.

Важной причиной стали крестьянские волнения, особенно усилившиеся во время неудачной Крымской войны. Крестьяне, к которым царская власть обратилась за помощью, призывая в ополчение, полагали, что своей службой они заслужат свободу. Надежды крестьян не оправдались. Росло число крестьянских выступлений. Только в Казанской губернии в 1855–1860 годах произошло около 30 крупных выступлений.

Катализатором реформы стало поражение в Крымской войне, высветившее военно-техническое отставание крепостнической России. После подписания в марте 1856 года в Париже тяжёлого мирного договора, князь М.Д. Горчаков, командующий Крымской армией, на аудиенции с Александром II сказал: «Хорошо, что мы заключили мир, больше воевать мы были бы не в силах. Мир даст нам возможность заняться внутренними делами, и этим надо воспользоваться. Первое дело – нужно освободить крестьян, потому что здесь „узел всяких зол“». Вскоре и сам император заявил, что лучше будет освободить крестьян «свыше», чем ждать, когда они освободят себя «снизу».

К середине XIX века Россия оставалась последней крупной европейской державой с крепостным строем и уже не могла претендовать на роль морального лидера в европейской и мировой политике. Поэтому ещё одной причиной отмены крепостного права стало стремление самодержавия презентовать свой гуманный образ на внешней и внутренней арене.

Диаграмма. Количество крепостных, заложенных в банках помещиками (по данным 1854 года)

График. Рост податей и повинностей государственных и помещичьих крестьян в 1848–1856 годах

График. Падение урожая хлебов в Казанской губернии в 1856–1859 годах

Хромолитография. Синопская битва. Истребление турецкого флота в 1853 году Художник – С. Рождественский. Санкт-Петербург. 1881

Литография. Великий князь Александр Николаевич, будущий император Александр II Художник – П.С. Смирнов с оригинала Ф. Крюгера. Санкт-Петербург. 1852

Штуцер крепостной образца 1851 года Бельгия. Льеж. 1852

Литография. Ратник Матвеев, служивший в 1812 году в ополчении и ныне вторично поступивший в оное Литография А. Мюнстера. Россия. 1855

Свидетельство об увольнении со службы ратника Оренбургского государственного подвижного ополчения С. Николаева – крестьянина помещика Ружевского Оренбургская губерния. 1856

Циркуляр Министерства внутренних дел Казанскому губернатору о пресечении ложных слухов о воле. Санкт-Петербург. 26 июля 1856 года