Критика крепостного права началась с конца XVIII века: об этом позорном общественном явлении с болью говорили русские писатели и поэты, учёные и публицисты.

Первым в ряду антикрепостнических произведений стоит «Путешествие из Петербурга в Москву» А.Н. Радищева, опубликованное в 1790 году. Основное внимание было уделено положению крепостных крестьян; одновременно автор осуждал самодержавие. Екатерина II после прочтения сказала: «Бунтовщик – хуже Пугачёва!». А.Н. Радищева приговорили к казни, заменённой ссылкой. Роман до 1905 года оказался под запретом.

В поэме Н.В. Гоголя «Мертвые души» (1842) тема крепостничества переплелась с темой коррупции.

Цикл рассказов И.С. Тургенева «Записки охотника», печатавшийся в 1847–1851 годах в журнале «Современник», стал явлением русской литературы. Александр II будто бы признавался, что эта книга повлияла на его решение отменить крепостное право.

Осмыслению жизни пореформенной деревни, показу пережитков крепостничества посвящена неоконченная поэма Н.А. Некрасова «Кому на Руси жить хорошо». Именно из его поэмы взята цитата для названия данной выставки: «Порвалась цепь великая, порвалась — расскочилася одним концом по барину, другим по мужику!».

Художественный фильм «Булат-Батыр», снятый студиями «Совкино» и «Таткино» в 1927–1928 годах в приключенческо-романтическом жанре, затрагивал тему восстания Пугачёва. Сюжет картины – личная драма вождя качкыннаров-беглецов Булата-батыра, чей сын Асфан вначале сюжета руководит царскими карателями, а в финале примыкает к пугачёвцам.

В соответствии с духом времени одна из первых татарских опер «Качкын» («Беглец»), созданная Н.Г. Жигановым и А. Файзи в 1930-х годах, также посвящена восстанию Пугачёва. Тема Пугачёва раскрывается в опере не показом движения масс народа, а сквозь призму личных чувств героев беглого Булата и его возлюбленной Райханы.

А.Н. Радищев в книжной лавке в Казани. Художник – Фаттахов Л.А. 1971

Книга. О повреждении нравов в России князя Щербатова. Путешествие Радищева. Лондон. 1858

Медаль памятная. 175 лет со дня выхода книги А.Н. Радищева «Путешествие из Петербурга в Москву». 1790–1765. Медальер – Романовская М.Б. Москва. 1966

Книга. Гоголь Н.В. Похождения Чичикова или Мёртвые души. Москва. 1842

Рукопись. Камал Ш.К. Страница перевода поэмы Н.В. Гоголя «Мёртвые души». Казань. 1930-е

Книга. Тургенев И.С. Записки охотника. Петроград. 1918

Книга. Некрасов Н.А. Кому на Руси жить хорошо. Санкт-Петербург. 1880

Медаль памятная. Некрасов Н.А. 1821–1877. Медальеры – Козлов А.В., Эшба М.Е. СССР. 1977

Фотография. Съёмки кинофильма «Булат батыр» у Гостиного двора. Казань. 1928

Фотография. Сцена из оперы «Качкын». Казань. 1964

Рукопись. Жиганов Н.Г. Краткое содержание оперы «Качкын». Казань. 1964

Брошюра. Бушканец Е.Г. Раек «Гнездо коробочек». Из истории антикрепостнической литературы в России. Казань: 1955